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Porfueriando

Ukraina: Tri -Chernobyl-


Uno de los objetivos principales de mi visita a Ukrania en ese momento era poder visitar Chernobyl.

Como mencioné al inicio de la primera parte, es un asunto que siempre me ha producido mucha curiosidad.

Mezclaba mi curiosidad por la Guerra Fría, por los asuntos nucleares, y los asuntos de la era soviética.

O sea, era como la madre de mis curiosidades (igual que lo fue Korea del Norte, y que lo son lugares a los que todavía no he podido ir como Turkmenistán, o Transnistria).

Y bueno, estaba teniendo la oportunidad de visitar, y por supuesto, no la desaproveché.

Voy a intentar llevar esta parte del artículo bajo tres temas. Primero, voy a explicar más o menos como funciona un reactor nuclear.

Luego, ilustraré muy por encima qué es lo que entiendo que pasó en la catástrofe, y por último, hablaré de las consecuencias que todo esto tuvo.

En la cuarta parte, describiré mi visita al lugar.

Antes de seguir, me veo en la obligación de hacer una aclaración MUY importante.

Yo NO soy físico nuclear o nada que se le parezca. Es más, en este punto de mi vida de milagro hago sumas de una cifra sin ponerme a contar con los dedos.

Solo que es un tema que me da curiosidad, y como todo lo que me produce curiosidad, he intentado ahondar al respecto según mis recursos y capacidades.

Así las cosas, he leído algunos libros, reportes, y tratados. He visto variado documental al respecto también, y bueno, fui al lugar.

Creo tener una idea medianamente clara sobre los asuntos básicos superficiales, pero hasta ahí. Cualquier cosa que escriba puede estar errada.

Y con seguridad, muchas cosas que voy a expresar han sido sobre-simplificadas (porque hasta ahí es que me da el coco), entonces por favor tengan todo eso muy en cuenta.

Viejo
Los reactores nucleares no son broma viteh.

Si quieren saber con exactitud y profundidad lo que pasó, acudan a su físico nuclear soviético más cercano.

Ahora sí.

Un reactor nuclear funciona aprovechando el calor generado por el proceso de fisión, y haciendo que ese calor cree vapor, y ese vapor mueva turbinas que producen electricidad.

¿QUÉ ES LA FISIÓN?

Si recuerdan sus clases básicas de colegio, recordarán que los átomos están compuestos de un núcleo, y unas órbitas.

Atomo
Átomo

Fastfission

En el núcleo hay partículas que se llaman protones (carga positiva) y neutrones, y en las órbitas hay electrones (carga negativa).

Usualmente tienen el mismo número de cada una de las tres partículas subatómicas, aunque eso varía en ciertas condiciones. A las variaciones se les llama “isótopos”.

Pues descubrieron hace varias décadas que hay algunos elementos que son sensibles a que les “disparen” con un neutrón en su núcleo.

Y al dar el neutrón en el blanco, el núcleo se parte en dos. Un elemento que se comporta así, que se “deja partir”, es “fisionable”.

Cuando ese núcleo se parte en dos, se liberan otros neutrones, radiaciones, y elementos.

Pero sobre todo, se libera mucha energía en forma de calor.

Atomo
Fisión.

Stefan-XP

Bajo ciertas condiciones, es posible que un núcleo se parta en dos, se liberen neutrones, y estos neutrones liberados vayan y se den de jeta contra otro núcleo.

Y este otro núcleo que fue golpeado por esos neutrones libere energía en forma de calor, y más neutrones.

Estos nuevos neutrones se van a dar de jeta con otros núcleos que haya, y así sucesivamente.

En las condiciones adecuadas, eso crea una reacción en cadena auto sostenida que sigue liberando energía en forma de calor.

Y radiaciones Alfa, Beta, Gamma, y otras cositas.

Reacción en cadena.
Reacción en cadena.

Michigan State University

¿CÓMO FUNCIONA UN REACTOR?

Reactores nucleares hay de varias configuraciones, pero en general tienen ciertas cosas en común.

Primero, meten el elemento fisionable ya procesado y preparado en unas barras de combustible nuclear.

Muy a menudo este elemento es el Uranio-235, pero no es el único. Se diseña un reactor, con un núcleo en el cual estas barras son insertadas.

Cuando el reactor inicia operación, se crea la reacción en cadena que les comenté ahí en el núcleo con esas barras, y entonces se calientan como el carajo.

Esa reacción en cadena necesita de un moderador.

¿QUÉ ES UN MODERADOR?

Pues básicamente cuando se parte el núcleo en dos, se crean neutrones adicionales que salen disparados a todo gas onda vital a partir más núcleos.

Pero por lo general salen a toda mierda pues, y entre más rápido salgan, tienen menos posibilidad de impactar otro núcleo.

Todo esto tiene unas matemáticas, y unos cálculos avanzados, y unas medidas propias como el electronvoltio -eV-.

Entonces se necesita algo que disminuya la velocidad de los neutrones, y eso es precisamente lo que hace el moderador.

El elemento moderador tiene la propiedad de disminuir la velocidad de los neutrones.

Así hacen que sea mucho más probable que impacten contra otro núcleo, y así sostener la reacción en cadena.

Este moderador puede ser agua, agua pesada, grafito, gases… Entre otros. En Chernobyl, un reactor modelo RMBK-1000, es grafito sólido junto con agua.

Un diseño poco ortodoxo hasta donde he podido entender.

También hay un refrigerante.

¿QUÉ ES EL REFRIGERANTE?

El refrigerante transfiere el calor generado por las barras de combustible nuclear en forma de vapor o algún gas, para así mover la turbina y generar electricidad.

También ayuda a mantener la temperatura del reactor a niveles aceptables.

El refrigerante puede ser un gas, o puede ser agua simplemente.

Entonces, inicialmente tenemos unas barras llenas de un elemento fisionable, dispuestas de una forma específica dentro del núcleo de un reactor.

Han iniciado su reacción en cadena, y entonces se calientan como un carajo.

Y siguen calentándose porque la reacción sigue, ya que hay un elemento moderador (entre otras cosas) que permite que la reacción no decaiga y no se “muera”.

Las barras entran en contacto con un elemento refrigerante, agua en este caso que estoy ilustrando.

El refrigerante está circulando por el reactor por unos canales y circuitos específicos, impulsada por unas bombas eléctricas.

El agua, al tener ese contacto con esas barras hirviendo, ebulle y forma vapor, mucho vapor, delicioso vapor.

Ese vapor lo hacen circular de manera tal que impulse unas turbinas.

Esas turbinas generan la electricidad, del mismo modo que lo haría una hidroeléctrica por ejemplo.

Esa electricidad se usa en parte para las necesidades de la planta, y el resto se entrega a la red eléctrica.

El vapor cuando ya hizo su trabajo se condensa, y estando de nuevo en forma líquida, regresa al circuito.

Y esa es como la explicación más básica que se me ocurre ahora, pero por supuesto, todo esto tiene infinidad de matices, detalles, y variables.

Por ejemplo, tenemos que recordar que el punto de ebullición del agua es 100 grados centígrados, y las temperaturas que se manejan en el reactor son mayores a eso.

Es necesario que el agua ebulla en un punto específico del núcleo del reactor, o incluso por fuera del núcleo, dependiendo del diseño del reactor.

Y por esto el reactor es presurizado, o sea, tiene una presión superior a la presión ambiente (una atmósfera).

Teniendo el agua a mucha presión (varias atmósferas) logran que continúe siendo líquida aunque su temperatura sea de más de 100 grados centígrados.

¿Ya ven como se va complicando la pita? Es un tema muy interesante.

Manejando estas presiones y desde el núcleo, o con generadores de vapor en otros modelos, logran que ebulla justo donde se necesita.

Porque si ebulle antes del punto que es, entonces el agua pierde las propiedades moderadoras, ya que el vapor no modera igual que el agua líquida.

Y eso puede crear problemas inmensos con la reacción. Entre otras cosas.

¿CÓMO CONTROLAN TODO ESO?

Pues como han visto, la clave de todo esto es controlar los neutrones que están chocándose contra los núcleos.

Controlando su velocidad con el moderador ayudan a que se mantenga la reacción, o se vaya muriendo.

Por otro lado, hay algunos elementos como el boro, el cobalto, el hafnio o el grafito (entre otros) que tienen la propiedad de absorber los neutrones, de “chupárselos”, por decirlo de alguna manera.

A estos elementos se les llama “venenos nucleares”.

Algunos venenos se producen en la misma fisión, algunos a medida que “chupan” neutrones van desapareciendo (se van “quemando”), otros siguen “chupando” y se mantienen estables. Entre otras variables.

Entonces si hay algún veneno de estos presente, se “chupa” los neutrones antes de que se den de jeta contra algún otro núcleo, y así disminuyen la reacción.

O la matan del todo, de acuerdo a lo que se necesite.

Para usar estos elementos, por lo general se hacen unas barras igualitas a las barras de combustible nuclear, pero compuestas por venenos nucleares.

Se llaman “barras de control”.

También hay otros métodos complementarios, como llenar el agua que entra al reactor con algún veneno nuclear. Pero lo principal son las barras.

El combustible nuclear está siempre en su lugar, excepto cuando es reemplazado cada tantos años.

Sin embargo, las barras de control son móviles.

Dependiendo de la necesidad de matar la reacción o aumentarla, se introducen al núcleo del reactor parcial o totalmente. O se retiran en la misma medida, si es el caso.

Según el diseño del reactor pueden ingresar desde arriba, o desde abajo.

Y su ubicación, diseño, cantidad, tiempo de respuesta, tiempo de inserción total, mecanismos que las activan (automáticos, manuales, de emergencia, etc.), y tantas otras cosas varían de acuerdo al diseño del reactor en particular.

Es muy importante la geometría del diseño y del ingreso de estas barras de control respecto de todo el núcleo del reactor para que sean efectivas y seguras.

RMBK
Representación del diseño de un reactor RMBK-1000.

Fireice

Así que explicado todo esto, pues nada, una pequeña síntesis:

  1. Se obtiene un elemento fisionable (usualmente Uranio-235), susceptible de entrar en reacción en cadena, y liberar energía en forma de calor.
  2. Se le procesa y se le convierte en barras de combustible nuclear.
  3. Las barras se insertan en el núcleo del reactor. Todo es diseñado a medida, de acuerdo al modelo.
  4. Se inicia en ellas una reacción en cadena, y se calientan como un carajo. Y eso sigue mientras haya reacción, liberando energía en forma de calor.
  5. Esta reacción se controla con elementos moderadores, refrigerantes y con venenos nucleares. La reacción no se puede salir de madre porque se forma excesiva presión y temperatura, y luego nadie la controla, explota todo y morimos. Pero tampoco se puede dejar morir la reacción, porque se deja de producir electricidad y se apaga el reactor.
  6. Los valores se mantienen en un rango de acuerdo a los valores máximos y mínimos del diseño del reactor en particular, y a las necesidades de la red eléctrica.
  7. El elemento refrigerante, muy frecuentemente agua, ebulle en el punto que se necesita generando vapor, controlando la presión para esto, o mediante generadores de vapor, según el diseño.
  8. El vapor generado en esa ebullición se conduce para que impulse unas turbinas que generan electricidad.
  9. El vapor se condensa y regresa al circuito. La electricidad producida va a la red y a la propia planta para sus necesidades.

Y así todos felices, en teoría.

(Foto de arriba por ZUFAROV/AFP/Getty Images).

Entonces ¿qué pasó en Chernobyl?

Pues todo estaba bien y funcionando normal.

La planta de Chernobyl estaba compuesta por cuatro reactores RMBK-1000. Se planeaba construir seis, pero los otros dos fueron cancelados tras la catástrofe.

En la Unión Soviética ya había otros en Leningrado (actual San Petersburgo), y en Kursk.

En la Rusia actual algunos continúan operando, pero con varias modificaciones de seguridad después de lo sucedido en Chernobyl.

Tenían pues que apagar el reactor número cuatro para hacer mantenimiento de rutina, y entonces decidieron aprovechar para hacer una prueba de seguridad.

Iban a probar cuánto tiempo la turbina podía producir electricidad para alimentar las bombas que hacían circular el agua si el reactor se apagaba.

Si el reactor se apagaba, la turbina no iba a tener vapor para seguir funcionando, pero mientras seguía girando, y antes de detenerse del todo, iba a seguir produciendo electricidad, disminuyendo y disminuyendo, hasta apagarse del todo.

Lo que querían probar era hasta cuándo las bombas que hacían circular el agua podrían trabajar con esa electricidad que iba disminuyendo.

Era necesario poder mantener la temperatura del núcleo en caso de algún problema.

Se suponía que si el reactor se apagaba, unos generadores diésel de emergencia se activaban para las bombas, de manera que el núcleo siempre estuviera refrigerado aunque estuviera apagado.

Pero estos generadores de emergencia se demoraban como 15 segundos en activarse, y otros 40 segundos en llegar a la potencia requerida para que las bombas funcionaran.

Entonces tenían 1 minuto ahí de incertidumbre sobre el comportamiento de la planta en una emergencia, una situación cero deseable, e inaceptable desde el punto de la seguridad nuclear.

Y querían probar si la electricidad remanente de la turbina girando por inercia mientras se apagaba era suficiente para cubrir la demanda de las bombas durante ese periodo.

Esa prueba ya la habían hecho antes, pero la electricidad de la turbina había disminuido muy rápido y no había sido satisfactoria.

Entonces hicieron unos cambios a los reguladores de voltaje y no sé qué, y justo ahí iban a probar si la cosa mejoraba con ese cambio.

Se suponía que la prueba se haría durante el día. Pero el jefe de la red eléctrica de Kiev no dejó que bajaran la potencia del reactor hasta casi la media noche, porque se necesitaba la electricidad.

El reactor estuvo operando a media capacidad durante el día para suplir esa demanda, hasta por fin se autorizó que se apagara, muy entrada la noche ya.

Se suponía que para hacer esta prueba, el reactor tenía que estabilizarse inicialmente a 700 Megavatios térmicos MWt (esa es la medida del calor que se libera en una central térmica).

Una vez estabilizados en esa medida, pues se apagaba el reactor, se hacía la prueba, se anotaban los resultados, y en teoría listo el pollo.

Por alguna razón, dicen que error operacional unas fuentes, y otras dicen que algo estaba funcionando mal, dejaron que el reactor cayera hasta los 30 MWt.

Dicen que hubo varios errores de comunicación, que hubo cambio de turno y no coordinaron.

Que quiénes tenían que hacer la prueba se fueron para la casa, y a los que llegaban a reemplazar les tocó hacer la prueba sin estar del todo metidos en la situación, entre otras cosas. Pero vaya uno a saber.

Esta caída de potencia en esas condiciones es problema porque en la fisión se creaba Xenón-135.

Este elemento es un veneno nuclear, como les expliqué antes. Es uno de los venenos nucleares que se va desgastando a medida que “chupa” neutrones, que se va “quemando”.

Entonces en una operación bajo control a una potencia dentro de los parámetros adecuados, se producen suficientes neutrones para mantener controlado al Xenon-135, y que no joda mucho la reacción.

Pero estaban en una operación a 30 MWt o menor, esto es muy poquito para ese reactor, y era un régimen cuyo comportamiento no estaba del todo bien probado ni documentado, aunque se presumía seguro.

Ahí, el Xenón-135 que ha sido producido antes de la baja de potencia “invade” el núcleo porque no hay suficientes neutrones que lo vayan “teniendo a raya”.

El elemento tiene la propiedad de permanecer varias horas después de ser producido, tiene un periodo de semidesintegración de 9.2 horas.

Entonces había el Xenón-135 producido cuando el reactor estaba a 500 MWt de potencia o más, pero ahora solo contaban con 30 MWt o menos de potencia para desgastarlo.

Y así volver a subir los niveles de potencia a los seguros y requeridos para la prueba.

Esta invasión “ahoga” el reactor, y entonces se vuelve jodido subir los niveles de potencia.

Sería lo análogo, a mi modo de ver, a intentar prender un motor de Cessna 172 e inundarlo de gasolina.

Después de inundado es posible encenderlo de nuevo, pero es más complicado, puede requerir cierta técnica, y si uno no lo hace bien pues no lo vuelve a prender ni por el carajo. No lo digo porque me haya pasado a mí, nooooOoOO, nuncaaaaaa.

Lo mismo pasa con el reactor. Así que para subir la potencia de nuevo retiraron muchas barras de control, de las que les expliqué también.

Muchas más de las que era seguro retirar si querían que el reactor mantuviera la estabilidad.

Eso fue un error porque el reactor RMBK-1000 necesitaba tener un mínimo de barras insertadas en todo momento para operar con seguridad.

En esas condiciones de bajo poder y sin las barras de rigor, el reactor era inestable.

Se cree que es posible que los operarios ni siquiera estuvieran al tanto de eso por la poca documentación que había sobre el comportamiento del reactor en esas condiciones.

Sin las barras de control, por otro lado, no se podía garantizar totalmente que pudieran detener la reacción en cadena en caso de desearlo.

Retirando pues las barras de control a un nivel inseguro para luchar contra el Xenón-135, lograron que la potencia subiera a 200 MWt, y decidieron hacer la prueba a esa potencia, si bien la recomendación era mínimo a 700 MWt.

La turbina se fue apagando, a su vez comenzó la baja de electricidad, y a su vez las bombas de agua que estaban conectadas a esa turbina fueron bombeando con menor potencia. Todo normal.

No todas las bombas estaban conectadas a esa turbina, había otras que estaban conectadas a otra fuente eléctrica y bombeaban normalmente.

Eso hizo que hubiera un menor flujo de agua entrando al reactor, y dicen, a una temperatura ligeramente superior.

Esto a su vez hizo que el agua comenzara a ebullir por debajo del lugar del reactor donde tenía que hacerlo (recuerden todo lo de la presión).

Y eso creó vapor en donde tendría que haber agua.

Eso trajo como consecuencia que las condiciones refrigeración y moderación cambiaron, ya que el vapor y el agua no se comportan igual para esos efectos, como recordarán. Eso activó uno de los defectos de diseño de esos reactores RMBK-1000.

Chernobyl
Reactor número 4 destruido.

IAEA Imagebank.

——-

Un paréntesis:

Hay un parámetro que se llama “coeficiente de vacío”, que es uno de los componentes que determinan la potencia de un reactor.

Yo no lo entiendo del todo, como muchas cosas (ecuaciones y weas).

Pero la idea básica es que dependiendo del diseño del reactor, los elementos que usa como moderadores y refrigerantes, y demás, este coeficiente puede ser positivo o negativo.

Cuando el coeficiente es negativo, significa que si se crea más vapor en donde debería haber agua, por magia negra física y química que yo no entiendo del todo (ecuaciones y weas), la reacción disminuye y por ende, la potencia.

Entonces si hay algún problema, el reactor termina por apagarse solo.

Eso es una medida de seguridad, por si hay alguna fuga de refrigerante, o algún problema que cree más vapor en lugares donde no debería.

Sin embargo, el coeficiente de Chernobyl era positivo, y esto era uno de sus fallos de diseño más graves, según he leído.

Significaba eso que entre más vapor tenía, la reacción aumentaba, y por ende, la potencia.

En reactores más seguros se usaba agua como moderador y refrigerante. En Chernobyl se usaba agua como refrigerante, pero grafito sólido como moderador primario.

Entonces en un reactor que no usa grafito sólido como moderador, cuando el agua se convierte en vapor donde no debe por cualquier razón, pues se aumenta la temperatura.

Pero al mismo tiempo se pierde el efecto moderador, porque el vapor no modera tan bien como el agua.

Y así, la reacción disminuye, o se muere del todo, y no pasa a mayores.

Sin embargo, en Chernobyl cuando el agua se convertía en vapor aumentaba la temperatura, pero como el moderador era grafito sólido y no cambiaba de estado, seguía moderando igual y la reacción seguía viva. Y la temperatura aumentando.

El aumento de temperatura hacía ebullir aún más el agua que quedara, y el grafito ahí sin modificación haciendo de las suyas, y la reacción viva y aumentando… Hasta que se sale de madre y boom.

Fin de paréntesis.

——-

Así que teniendo el coeficiente de vacío positivo, se estaba aumentando la reactividad y la potencia en ese momento en que se estaba creando más vapor en la parte de abajo del reactor.

Y como habían quitado las barras de control necesarias para estabilizar ese reactor por lo la baja de potencia anterior y el asunto con el Xenón-135, la cosa pintaba mal.

Los primeros 30 segundos de la prueba salieron normal. La potencia estaba aumentando.

Ahí presionaron un botón que se llama AZ-5, que es un botón de emergencia para apagar el reactor. Este botón vuelve a insertar las barras de control.

Hay una discusión sobre por qué fue presionado ese botón. Hay quienes dicen que fue debido a que la potencia estaba aumentando, para parar ese aumento.

Otros dicen que como la prueba estaba concluyendo, simplemente lo presionaron para terminar de apagar el reactor como algo muy de rutina.

Hay un tercer grupo que dice que la señal AZ-5 se generó sin intervención humana, pero en el registro del computador quedó claro que había sido activado manualmente.

El caso es que se presionó el botón, y las barras comenzaron a ser insertadas. Pero las barras mismas eran el segundo error grave de diseño.

Las barras eran más cortas de lo necesario, e ingresaban más lento de lo debido.

En adición a eso, el canal donde las barras ingresaban, desde arriba, usualmente estaba lleno de agua, que absorbe neutrones también.

La parte de arriba de las barras era hecha de un material efectivo para esto, pero la parte de abajo era simplemente una punta de grafito que desplazaba el agua que había en el canal.

Las puntas de grafito absorbían menos neutrones que el agua presente. Y al ingresar el grafito y salir el agua, en esa parte de abajo de la barra se aumentaba la reactividad.

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Barras de control del reactor RMBK-1000.

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O sea, había más neutrones por ahí dándose en la jeta contra núcleos. Esto era justo el efecto contrario al deseado.

Eso era un problema que había sido detectado en 1983 en otro reactor similar en Ignalina, en la actual Lituania.

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Barras de control del reactor RMBK-1000.

En ese momento se habían hecho recomendaciones para subsanar la situación, pero nunca se llevaron a cabo, y la cosa cayó en el olvido… Hasta Chernobyl.

Entonces estamos con un reactor inestable debido a la configuración inadecuada en la que estaban haciendo la prueba.

Está generando vapor donde no debe, y por ende aumentando su potencia ya que tiene un coeficiente de vacío positivo.

Y al intentar apagarlo, las barras que se supone que deben controlar la reacción o matarla, tienen el defecto de ser cortas y lentas.

Para colmo, inicialmente al ser insertadas aumentan la reactividad, y por ende la potencia, en la parte de abajo del canal donde ingresan. Menuda situación tío.

Las barras comenzaron pues a ser insertadas tras la activación del botón AZ-5, y la potencia aumentó de tajo hasta los 530 MWt.

Todo mientras se seguía produciendo vapor, aumentando la temperatura, la potencia, y la presión (todo lo contrario de lo deseado).

Ahí ocurrió la primera explosión, y ahí dejaron de funcionar los instrumentos de lectura de parámetros.

Dicen que esa primera explosión impidió que las barras de control fueran insertadas totalmente, y a su vez rompió barras de combustible nuclear, e hizo otros daños físicos.

Esas condiciones a su vez crearon un aumento del vapor, de la temperatura y de la presión impresionantes, que ocasionaron una segunda explosión unos pocos segundos después, según dicen algunos.

Otros dicen que se creó hidrógeno y que eso causó la segunda explosión.

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Accidente.

Y otros dicen que simplemente crearon una reacción normal que se salió de madre por no tener las suficientes barras de control insertadas desde un principio, por haber tenido que sacarlas para intentar subir la potencia después de la caída a 30 MWt.

Sea la razón que sea, dicen que la potencia subió en unos segundos a 30000 MWt o más.

Como diez veces la potencia máxima de la planta en condiciones normales de operación.

Esa segunda explosión levantó la cubierta de 2000 toneladas del reactor, la cual volvió a caer sobre el núcleo en una mala posición.

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Accidente.

Ahí prácticamente todo voló al zarzo, incluyendo elementos radioactivos al rojo vivo, polvo radioactivo, grafito, barras de combustible, y otras cosas.

La explosión abrió un hueco en el techo, y el reactor se incendió. Una nube radioactiva se escapó… Y ahí la catástrofe comenzó.

CONSECUENCIAS

(Foto de arriba por IAEA Imagebank).

La Unión Soviética era un país que seguía siendo bastante reservado, sobre todo en asuntos de este tipo.

Dicen que en parte este accidente aceleró la política de “Glasnost” (“Transparencia”) de Gorbachov.

El accidente no se supo por fuera del país hasta que la nube radioactiva llegó a Suecia.

Allí la ropa y los zapatos de los trabajadores mostraron mucha radiactividad en pruebas de rutina, al salir y entrar de la planta nuclear de Forsmark.

En ese susto que se pegaron, hicieron pruebas, y concluyeron que la planta no tenía ninguna fuga. El problema no era de ellos.

Según los patrones de viento del momento, la nube podría haber venido de territorio soviético.

En las noticias soviéticas de Vremya, el accidente fue solo un simple anuncio, como si fuera una noticia de farándula poco importante.

Gorbachov por fin hizo un anuncio oficial 18 días después de que todo sucedió, no había forma de esconderlo más.

Hagan click aquí para ver el video del anuncio, como parte de una nota del noticiero ABC de Estados Unidos.

Pero bueno, después de sucedidas las explosiones llamaron a los bomberos.

Tras unas cinco horas los incendios fueron extinguidos, excepto el del reactor. Ese duró varios días.

Primero fueron los bomberos locales de Chernobyl, luego los de la ciudad de Pripyat, luego llegaron desde Kiev.

Varios de esos bomberos recibieron dosis letales de radiación.

Algunas versiones dicen que los bomberos no tenían ni idea a lo que se estaban enfrentando, creyendo que era un incendio “normal”.

Otras versiones dicen que de hecho sabían bien lo que pasaba, y hasta bromeaban al respecto (por no llorar, supongo).

En general había sospechas de la gravedad del asunto, pero se estaba subestimando la cantidad de radiación a la que se estaban enfrentando.

Sarcófago
Daño al reactor número 4.

IAEA Imagebank.

En parte, debido a fallos de los instrumentos de dosimetría o desconfianza de los mismos, o simplemente porque los que tenían no tenían una escala para medir tanto.

Uno puede tener un carro con un velocímetro que llega hasta 200 km/h, pero si por alguna razón el carro está andando a 20000 km/h, la aguja no va a pasar de 200 km/h igual. No tiene como.

En el carro uno se puede dar cuenta porque empiezan a aparecer rayitas blancas tipo Star Wars y uno no llega tarde como suele hacerlo.

Pero cuando te estás enfrentando a radiación invisible al ojo humano… ¿Qué hacer? ¿Cómo saber?

Entonces esos instrumentos llegaban a su límite máximo, que era muy inferior al real. Ahí la aguja se quedaba, y ya no se podía saber la cantidad de radiación real.

Era tanto el enredo que algunos operarios de la planta creían que el núcleo seguía intacto.

Los tres reactores adicionales de la planta seguían funcionando, y fueron apagados en el transcurso de las horas.

Al siguiente día del accidente, el 27 de abril de 1986, comenzó la evacuación de Pripyat.

Se hicieron anuncios públicos diciendo que la evacuación iba a ser temporal, solo por tres días.

La gente solo debía llevar consigo sus documentos, algo de ropa, y algo de comida para ese tiempo.

El resto de las cosas fueron dejadas en las casas, y gran parte de esas cosas permanecen ahí todavía, a finales de 2018.

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Evacuación de Pripyat.

Igor Kostin.

Posterior a eso hubo varias acciones para ayudar a limpiar e impedir otra explosión, algo que se temía en ese entonces.

Una de estas operaciones fue hacer un túnel debajo del reactor para impedir que los elementos radioactivos llegaran al agua subterránea y la contaminara.

Primero intentaron congelar el suelo con nitrógeno líquido, pero eso resultó muy jodido, y mejor llenaron el túnel de concreto.

Intentaron botar elementos muy peligrosos que estaban en lo que quedaba de la estructura del techo del reactor número 4 de regreso al núcleo destruido.

Elementos como pedazos de barras de combustible que habían quedado en el techo después de salir volando en la explosión, y otros de similar peligrosidad.

Sarcófago
Equipo militar ingresando para labores de limpieza.

IAEA Imagebank.

En un principio intentaron hacerlo con robots, pero la radiación era tan fregada que rápidamente destruía los componentes electrónicos.

Los robots no pudieron hacer el trabajo.

Entonces ese trabajo se encomendó a humanos, que bautizaron como “bio-robots”.

Con una protección muy básica, su misión era correr como el diablo, tirar lo que pudieran de vuelta al núcleo desde el techo, y salir de ahí pitados.

En alguna parte leí que su límite de tiempo era 40 segundos, y que solo podían hacer un intento por persona.

En esa misma parte, leí que varias personas terminaron haciendo varios intentos.

Sarcófago
Bio-robots.

Yaplakal.com

En esas, fueron enviados varios Helicópteros a intentar tirar al núcleo una mezcla de elementos que permitiera apagar el fuego, parar la reacción, bajar la radiación y la temperatura, entre otras cosas.

Sarcófago
Liquidadores Pilotos de Helicóptero.

IAEA Imagebank.

Los Helicópteros se situaban encima del reactor e intentaban apuntar su carga al núcleo destruido.

Sarcófago
Helicópteros intentando sofocar el incendio del reactor.

Yaplakal.com

En esa operación muchos de los Pilotos recibieron dosis altísimas de radiación, y posteriormente se supo que la gran mayoría de ese material igual no dio en el blanco.

Sarcófago
Helicópteros trabajando en Chernobyl.

Russian Helicopters.

Sarcófago
Helicópteros trabajando en Chernobyl. Un Mi-26 en la foto, justo como el grande que hay en el museo Zhulyany de Kiev.

Russian Helicopters.

Uno de los Helicópteros se enredó con unos cables de una grúa, estrellándose y matando a su tripulación.

Uno de los Pilotos más notables de esta operación se llamaba Anatoly Grishchenko. Sobrevivió a la operación, pero murió en Seattle, Estados Unidos, en 1990.

Sucedió mientras recibía tratamiento para leucemia, que se cree desarrolló por Chernobyl, y el papel que jugó ahí.

Se creó una “zona de exclusión” de 10 km, que posteriormente fue aumentada a 30 km. En esa zona no es legal vivir, y es muy radioactiva en muchas partes.

Sarcófago
Camión 'blindado' para trabajo de limpieza.

Yaplakal.com

En la zona todavía hay una gran parte los vehículos que se usaron en las operaciones, y unos lugares donde se enterraron otros tantos vehículos y elementos.

Lugares muy muy radioactivos y peligrosos.

Sarcófago
Trabajos de limpieza.

IAEA Imagebank.

Hay gente que ha entrado ilegalmente, y se ha robado elementos que quedaron por ahí.

Cosas como metal y partes de autos. Luego de robados los intentan vender, pero eso es un peligro mayor por el grado de radiactividad.

Leí que no era extraño que la gente que iba a comprar cosas de este tipo, de segunda en Kiev, lo hiciera con dosímetro en mano, por si acaso.

Y bueno, ahora los incendios estaban extinguidos, el subsuelo del reactor con concreto, la población evacuada, la zona de exclusión creada, y ya el mundo sabía lo que había pasado.

La mayoría del combustible nuclear seguía en lo que quedaba reactor.

Y lo que quedaba del reactor seguía con un hueco al aire libre, causado por la explosión en el accidente.

Se temía que si este llegaba a tener contacto con agua (por ejemplo, si caía un aguacero de mil demonios), habría posibilidad de que hubiera una reacción en cadena nueva, y otra explosión.

En adición a eso, había necesidad de impedir que elementos peligrosos del reactor siguieran escapando a la atmósfera, como polvo o humo radiactivos.

Entonces comenzó la operación de ingeniería civil más grande del momento.

Decidieron envolver el reactor con una estructura de concreto y metal.

Esa estructura es conocida como el “sarcófago” coloquialmente, y la construyeron entre junio y noviembre de 1986. Tiempo récord para semejante cosa.

Sarcófago
Construcción del sarcófago.

Yaplakal.com

La estructura, se advirtió, no iba a durar más de 20 o 30 años, y corría riesgo de desplome por haber sido construida sobre las bases debilitadas e inestables de lo que había quedado del reactor.

Sarcófago
Construcción del sarcófago.

Yaplakal.com

Cuando el sarcófago estuvo listo, concluyó la parte más urgente del trabajo posterior al accidente.

El riesgo de que el reactor volviera a estallar se redujo también cuando descubrieron, en una misión muy peligrosa de investigación dentro del núcleo, que la mayoría del combustible no estaba justo ahí.

La mayoría de ese combustible estaba debajo del reactor, convertida en corio.

El corio es una especie de lava super radioactiva que solo se forma en accidentes nucleares de esta índole.

No es un elemento que exista en la naturaleza, y solo se ha creado en los accidentes de Three Mile Island (Estados Unidos), Chernobyl (Unión Soviética), y Fukushima (Japón).

Acercarse al corio que habían descubierto era fatal.

Su descubrimiento en Chernobyl se dio de forma remota cuando pusieron una cámara en un carrito de juguete a control remoto, y así investigaron el lugar donde fue descubierto.

Al encontrado en Chernobyl lo bautizaron “Pie de Elefante” debido a su forma.

Estando el corio en ese lugar era menos probable que lograra interactuar con agua, y la alarma se bajó un tanto.

El sarcófago fue construido de todas formas.

Más de 600.000 personas entre civiles y militares participaron en todos estos procesos. A estas personas se les llamó “liquidadores”, y recibieron certificados, compensación, y medallas.

Medallas
Medallas otorgadas a los liquidadores.

F.Lamiot y A.Villain

Esas cifras varían, algunas fuentes dicen que son menos personas. Pero en cualquier caso, son decenas de miles.

Sarcófago
Liquidadores.

Yaplakal.com

Algunos fueron exaltados como héroes de la Unión Soviética, otros pasaron al olvido, ignorados por el gobierno.

Sarcófago
Liquidadores.

Yaplakal.com

El gobierno soviético se gastó una cantidad impresionante de plata en los esfuerzos posteriores a la tragedia. Virtualmente los llevó a la bancarrota, dicen algunas fuentes.

Sarcófago
Liquidadores.

IAEA Imagebank.

En adición a eso, se perdió una cantidad importante de tierra cultivable y bosques aprovechables.

Cuando se desintegró la Unión Soviética, los nuevos países de Ukrania y Bielorrusia vieron una parte importante de su Producto Interno Bruto invertida en asuntos relacionados con Chernobyl.

Este dinero iba para rubros técnicos, y para compensaciones, mantenimiento del sistema de salud, y pagos a víctimas de distinta índole.

Oficialmente murieron 31 personas por la catástrofe de Chernobyl.

Entre operarios de la planta presentes en el momento del accidente, y bomberos que recibieron dosis letales de radiación, y murieron a los pocos días debido a esto.

Sin embargo, hay mucha discusión sobre las consecuencias a mediano y largo plazo.

Hay estudios variados, que dicen que puede haber desde 4000 hasta 60000 muertes relacionadas con el accidente.

Es un asunto en el que es muy difícil llegar a un consenso, debido a las metodologías que se usan, y a incertidumbres estadísticas.

Los aumentos de cáncer no han sido tan notorios para ser estadísticamente concluyentes, y no es posible culpar directamente a Chernobyl, dicen.

¿Cómo saber si a una persona que le dio cáncer en 1989 fue por el accidente, o si le iba a dar de todas formas? ¿Y en 1995? ¿Y en 2018?

Entonces, los estimados de las muertes que siguieron son variados, con cifras muy disimiles.

Y como siempre, todo varía dependiendo de quien lo esté diciendo y la conveniencia que tenga. Vaya uno a saber al final.

Lo único que ha tenido algún comportamiento notable hacia el aumento, en lo poco que he leído, es un aumento en el cáncer de tiroides. Sobre todo en niños de esa época.

El sarcófago siguió siendo un peligro latente, y en 2018 terminaron la construcción de una nueva estructura de contención mucho más técnica y segura.

Esta estructura fue construida por Novarka, y fue pagada por un fondo de varios países, ya que Ukrania no estaba en condiciones de pagar todo el costo.

Esta estructura permitirá desmantelar el resto del reactor y el sarcófago, y se prevé una vida útil de 100 años.

Fue puesta sobre el reactor usando unos rieles especiales, toda una obra de ingeniería.

La construcción de los reactores 5 y 6 fue cancelada en 1989.

Pero la coyuntura de los años inmediatamente anteriores a la desintegración de la Unión Soviética en 1991, y la de Ukrania una vez se convirtió en país independiente, significó que los reactores que no se destruyeron fueron reactivados para producir electricidad.

El reactor 2 tuvo un incendio en la turbina (no en el núcleo, afortunadamente) en 1991 y lo sacaron de circulación.

Sarcófago
Incendio del reactor número 2.

Yaplakal.com

El reactor 1 fue apagado en 1996, y el reactor 3 fue apagado en 2000, 14 años después de la tragedia.

Con el apagado del reactor 3 la planta de Chernobyl dejó de funcionar y proveer electricidad, y ahora se encuentra en proceso de decomisionamiento.

Se espera que ese proceso culmine en la próxima década.

Al momento de escribir esto, está entonces la planta en proceso de decomisionamiento y el NSC (“New Safe Containment”) prácticamente listo e instalado sobre lo que quedó del reactor 4 y el sarcófago.

También está la zona de exclusión activa con sus problemas radioactivos, y las actividades científicas, administrativas y gubernamentales requeridas.

Y de todo esto, yo pude visitar la parte de la zona de exclusión desde Kiev y algunos de sus puntos de control, el pueblo de Chernobyl, lo que queda de Pripyat, y puntos tan cercanos como fue posible al reactor número 4.

Yo fui antes que estuviera el NSC puesto, aunque ya estaba en construcción en el lugar. Todavía estaba el antiguo sarcófago.

Sigamos a lo que tengo por mostrar de esa visita, la última parte de este artículo.

——

Nota aparte.

En Rusia hasta hace unos pocos años había un concurso de belleza de la industria de la energía nuclear que se llamaba Miss Atom.

Miss Atom.
Grrrr.

Miss Atom.

Estaba abierto a empleadas de la industria y estudiantes de 18 a 35 años.

Mi favorita es la Miss Atom 2008 Yulia Nagayeva. ¡Brr!

Miss Atom.
Miss Atom 2008 - Yulia Nagayeva.

Miss Atom.

¡Krasivaya!

Fin de nota aparte.


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